Частные коллекции и становление музея

Первые десятилетия истории музея еще ждут своих исследователей, однако очевидно, что музей стал музеем во многом благодаря деятельному участию в его делах богатых и одновременно образованных людей. Среди них особое месте занимают представители династии Демидовых.

В XVIII веке семья Демидовых была крупнейшей русской промышленной династией. Основателем династии был Демид Антуфьев — кузнец Тульского оружейного завода, происходивший из крестьян. Никита Демидович Демидов (1656–1725), сын Демида Антуфьева, принадлежал уже к богатым тульским оружейникам и имел «железный» завод в Туле. Во время Северной войны (1700–1721 гг.) поставлял оружие и боеприпасы для армии. Благодаря поддержке Петра I организовал производство на Урале. В 1720 г. получил (вместе с сыновьями) дворянство под фамилией «Демидов» за заслуги в организации промышленности. Акинфий Никитич Демидов (1678–1745) учился горному делу в Германии у Генкеля. Фактически именно он создал родовые богатства Демидовых. За 45 лет (1701–1745 гг.) их состояние выросло в 950 раз. Им принадлежало в общей сложности 55 заводов. А.Н. Демидов основал около 20 новых заводов (в том числе Нижнетагильский, где в 1725 г. была пущена крупнейшая в мире домна). Открыл на Алтае золотые и серебряные рудники, проданные затем в казну. Начал разработку магнитных руд, асбеста и малахита.

Значительную часть средств представители рода Демидовых тратили на благотворительные цели, в том числе на поддержку Московского и Томского университетов, создание приютов, начальных школ и больниц. Они покровительствовали развитию искусства и науки, собирали различные коллекции и библиотеки, которые нередко дарили государственным учебным заведениям, финансировали некоторые премии Российской Академии наук.