СТЕПНОЙ, или СВЕТЛЫЙ ХОРЬ (MUSTELA EVERSMANNI)

Степной хорьПо общему облику, складу и повадкам этот характерный представитель рода ласок и хорьков совершенно сходен с лесным хорем, но немного больше и светлее. Длина тела у самцов чаще всего 32-56 см, вес до 2 кг; самки по длине ненамного мельче самцов, но чуть ли не вдвое легче. Голова довольно длинная, с приостренной мордочкой и короткими ушами. Хвост около трети длины туловища, из-за прилегающих волос выглядит довольно тонким. Секрет крупных анальных желез у этого хорька пахнет особенно резко. Зимний мех пушистый и очень мягкий. Общий очень светлый желтовато-белесый тон окраски животного  (что отражено в видовом названии) определяется цветом пуха. Остевые же бурые волосы довольно редкие, создают по всему телу лишь темный муаровый налет. Брюхо буровато-желтое, а грудь, паховая областьСтепной хорь и ноги почти черные. Голова окрашена пестро: оба глаза покрывает поперечная темная (кофейно-бурого цвета) “маска” или “перевязь”, окруженная белесым или чисто белым полем, который идет от конца мордочки через щеки на лоб. Уши целиком белые, но между ними и белой перевязью на лбу имеется по темному пятну. Темная, почти в цвет лицевой маски, и затылочная область. Особенно контрастно, почти так же, как у лесного хоря, выражен рисунок на голове у молодых особей; у старых, напротив, вся голова очень светлая, белесая.

Распространен этот хорь по всей степной и лесостепной зонам Евразии. На западе он доходит до северных Балкан, центральных областей придунайской равнины. На юге граница ареала в Средней Азии определяется зоной пустынь, а в Центральной Азии — горными системами Гималаев и южного Тибета. В России этот вид распространен довольно узкой полосой вдоль южной границы — от центрального Черноземья через южные районы Сибири и Алтае-Саянской горной страны до забайкальских степей и далее до среднего Приамурья. В Западной Сибири степной хорек по долинам рек и вырубкам местами заходит далеко на север.

Область распространения степного хоря за последние несколько столетий заметно увеличилась, особенно в Европе. Еще в XVIII столетии он не был известен западнее Уральских гор. В прошлом веке светлый хорь появился на левобережье Волги, в начале нынешнего уже дошел до Средней России, а в Центральную Европу хорек проник всего несколько десятилетий назад. Все эти подвижки ареала связаны с хозяйственной деятельностью человека — вырубкой лесов и распашкой степей, вызвавшими продвижение на север по безлесью сусликов, которые служат основной добычей хищника. Впрочем, как свидетельствуют палеонтологические находки, степной хорь в Западной Европе обитал во времена, отделенные от наших миллионом лет. Так что на самом деле, возможно, происходит просто естественная многовековая пульсация — сокращение и расширение — ареала вида, которую деятельность человека лишь ускоряет.

Излюбленные места хоря — равнинные и нагорные степи, залежи, пустоши, выпасы, пологие склоны логов и балок, окраины тростниковых займищ у степных озер. В полупустынях светлый хорь обычно живет среди поселений большой песчанки. В Сибири по поймам рек и вообще по всем малоснежным местам, слабо заросшим лесом, он довольно широко проникает с юга в таежную зону. Здесь его можно обнаружить и в более влажных участках — на полянах лесного разнотравья, пойменных лугах, где его привлекают поселения водяной полевки. Особое значение в Западной Сибири имеет связь хоря с обыкновенным хомяком, который проникает на север по всем распахиваемым землям и “тянет” за собой этого хищника. В горах он встречается на альпийских лугах на высотах 2600-3000 метров.

Степные хори мало привязаны к определенным участкам обитания. Лишь в летний период они живут достаточно оседло, проводя в одном месте почти все теплое время, пока не выловят в ближайшей округе всех сусликов. Зимой же зверьки широко перемещаются по своим охотничьим территориям, задерживаясь на одном месте от нескольких дней до 2-3 недель.

Постоянные убежища этот небольшой хищник предпочитает устраивать на сухих возвышенных местах, занимая жилища своих жертв — сурков, сусликов, обыкновенного хомяка. Сам же он норы роет неохотно, используя их лишь в качестве временных пристанищ. Тем не менее, в умении копать ему не откажешь: при обустройстве жилья он способен прокопать дополнительные отнорки в твердой глине, которую и лопата не берет. Постоянные убежища степного хоря достаточно сложны — со многими отнорками, с несколькими камерами: кроме гнездовой, бывают еще одна—две для запасов корма. Если подземное сооружение, отнятое у суслика, слишком просто для нового хозяина, хищник прокапывает подземные ходы между несколькими соседними норами и соединяет их в одну. Обустраивая свое жилище, он разрыхляет землю передними лапами, вооруженными крепкими когтями; затем, волнообразно изгибаясь, пятится назад и выбрасывает на поверхность очередную порцию земли, чтобы, оставив ее у входа в нору и быстро оглядевшись, тут же нырнуть обратно и вновь приняться за работу. Степной хорь способен отрыть не только наклонный, но и вертикальный ход: зверек опирается о поверхность почвы задними ногами и, свешиваясь в нору, орудует там передними, а потом подтягивает весь корпус вместе с захваченной порцией разрыхленной земли наверх. Таким образом хищник вскрывает нору суслика, хомяка, пищухи или песчанки, чтобы тут же съесть ее обитателя. Разрыванием убежищ более мелких грызунов он себя не утруждает вовсе — по-видимому, это занятие не приносит много добычи.

Степной хорь — подвижный, ловкий, смелый и любопытный зверек. Он прекрасно плавает и хорошо лазает, хотя из-за особенностей условий обитания его редко пользуется этим своим умением. При охоте на колониях песчанок или сусликов этот хищник добывает грызунов с одинаковой легкостью как в норах, так и подкарауливая у выходных отверстий. Даже когда не очень голоден, он не оставляет без внимания любой кустик травы, углубление в почве или в снегу, стожок сена. Поэтому его охотничий маршрут редко пролегает по прямой: цепочка следов постоянно петляет, кружит на одном месте, ведет от одной щели или норы к другой. Зимой в поисках добычи хорек часто ныряет под снег, но, в отличие от более мелких куньих, передвигается в толще снега с трудом и обычно вылезает в тот же “нырок”, через который ушел в снег.

Это истинно плотоядный зверь: растительные корма организмом степного хоря просто не усваиваются и поэтому в рационе отсутствуют (хотя в желудок могут попадать вместе со съеденной добычей). Основное значение в пище имеют небольшие грызуны — прежде всего суслики, а также хомяки, пищухи. Но в некоторых местах хорь охотится и более крупную добычу. Так, на горных лугах юга Сибири этот хищник специализируется на добывании сурков, чем отчасти объясняются его особо крупные размеры: ведь чтобы добыть зверька весом несколько килограммов, сам охотник должен быть подстать ему. Охотясь в пойменных лугах на ондатру, степной хорь быстро раскапывает ее хатку сильными когтями и вытаскивает оттуда обитателей. Зимой, когда суслики залегают в спячку, а скованная морозом почва затрудняет раскапывание нор, хищник обращает внимание на "второстепенные" корма. В такие трудные времена в степи он ловит полевок, мелких хомячков, в поймах подбирает снулую рыбу, а у населенных пунктов — падаль, пищевые отходы. Изредка степной хорь нападает на домашнюю птицу.

За сутки хорек обычно съедает количество пищи, равное трети его веса. Если у него есть возможность добыть большее количество грызунов, хищник устраивает запасы, порой значитель­ные: в одной семейной норе хоря нашли 30 убитых сусликов, в другой — чуть ли не 50. Однако хищнический рефлекс у него затухает довольно быстро: при содержании в неволе приходилось видеть, как насытившийся хорек спал в одном домике с белой крысой. Поэтому рассказы о кровожадности этого хищника, как, впрочем, и многих других плотоядных животных, — явное преувеличение.

Суточная активность степного хорька без четко выраженного ритма: время, которое зверек проводит вне убежища, и длина суточного хода зависят от сезона, погоды, обилия пищи. По наблюдению за одним таким пушистым охотником, за 7 зимних дней он преодолел в общей сложности 26 километров, 5 раз сменив норы и останавливаясь на отдых то в кочкарниковом болоте, то в бурьяне. Однажды за сутки он прошел почти без остановки 11 километров, а когда удалось найти вдоволь пищи, весь день топтался на одном месте. За все эту неделю ему удалось поймать двух водяных полевок, сойку и пару небольших лесных полевок. Другой хорек на колонию спящих сусликов провел несколько недель, находя под снегом и отрывая норы одну за другой. На раскопку каждой из них хищник тратил около 3 суток, еще столько же времени он проводил в раскопанной норе, поедая ее хозяина.

Гон у степных хорьков происходит ранней весной, беременность длится около полутора месяцев, характерная для многих куньих задержка в развитии зародыша длится всего неделю. Плодовитость у этого вида довольно высокая: число детенышей в помете обычно 7-10, бывает до 18. Молодые, при рождении весящие всего около 5-10 граммов, развиваются довольно быстро. Это связано с высокой питательностью материнского молока: так, в опыте детеныши норки, отнятые у родной матери и выкормленные самкой светлого хоря, росли быстрее, чем оставшиеся в родном гнезде братишки. Рефлекс следования у хорчат проявляется очень сильно, при определенной тренировке может сохраняться на всю жизнь. Самостоятельно убивать мелких грызунов молодые зверьки могут начиная с 7-8-недельного возраста. К концу второго месяца окраска становится совсем “взрослой”. В выводковой норе хорьки держатся 2-2,5 месяца, затем какое-то время вся семья охотится на колониях песчанок, к самостоятельной жизни молодые переходят в сентябре.

Эти зверьки не относятся к числу "коллективистов". Но условия их обитания таковы, что колонии песчанок или сусликов, где хищники охотятся, распределены на территории неравномерно: где-то добычи густо, а где-то пусто. Поэтому подросшие хорьки-сеголетки одного выводка до следующей весны держатся рядом на небольшой площади. Да и взрослые звери на местах концентрации колоний грызунов-норников порой живут бок о бок, хотя и охотятся каждый сам по себе. Отсюда и долгое сохранение семейных связей, и отсутствие агрессивного отношения к себе подобным. Примечательно, что степной хорь — один из немногих хищников, у которых границы охотничьих участков обозначены весьма приблизительно и почти не охраняются.

Степной хорь, живущий в природе, имеет для человека двоякое значение. С одной стороны, велика его роль в пушном промысле: красивая и прочная шкурка, хотя и не столь ценная, как у лесного сородича, всегда находит спрос. С другой стороны, этот хищник полезен уничтожением грызунов — вредителей сельского хозяйства, не давая им сильно размножиться, и потому заслуживает охраны.

На большей части своего ареала этот вид вполне обычен. Однако в степных районах Приамурья, где лежит восточный предел его распространения, условия обитания оказались столь сильно нарушенными хозяйственной деятельностью человека, что это поставило местный подвид степного хоря на грань исчезновения. В связи с этим амурский степной хорь взят под защиту законом и внесен в "Красную книгу России".