СНЕЖНЫЙ БАРС, или ИРБИС (UNCIA UNCIA)

Снежный барс - портретСнежного барса выделяют в отдельный род или объединяют с пантерами.

Это одна из наиболее крупных кошек: длина тела 110-125 см, вес 20-40 кг. В отличие от других представителей семейства, половых различий почти нет. Несмотря на густой и длинный мех, зверь выглядит менее массивным, чем, например, сходный по размерам леопард, с как бы уплощенным с боков и не столь мускулистым корпусом. Хвост очень длинный, составляет более трех четвертей длины тела. На относительно небольшой округлой голове короткие широко поставленные уши, как у крупных кошек; глаза же, как у мелких собратьев, большие. Меховой покров очень пышный, густой, мягкий, что помогает переносить суровые условиях высокогорий. Общий тон окраски спины и боков тела очень светлый — серовато-дымчатый, с лишь едва намеченным желтоватым налетом. По этому фону расположены темные пятна с нерезкими очертаниями — крупные Снежный барскольцеобразные и небольшие сплошные.

Распространение этой крупной кошки весьма специфично: сравнительно небольшой ареал охватывает высокогорья Центральной Азии. На Россию приходится крайний север его ареала, охватывает Алтайские горы, Саяны, западную часть Байкальской котловины. Это одно из самых высокогорных животных. Снежный барс держится преимущественно в безлесных субальпийском и альпийском поясах, часто у границы вечных снегов, в Гималаях встречается на предельных высотах 5500-6000 метров, на Памире — 5000 метров над уровнем моря, причем даже зимой, когда на многие десятки километров все вокруг покрыто плотными снегами! Наряду с этим, в невысоких горных системах — например, в Джунгарском Алатау на востоке Казахстана — этот хищник достаточно обычен в низкогорных каменистых пустынях на высоте 600-1000 метров. Во всех местах он выбирает участки, где небольшие открытые плоскогорья, пологие склоны и неширокие долины чередуются с обрывистыми ущельями, нагромождениями скал, осыпями.

Вопреки своему названию, этот хищник слабо приспособлен к передвижению по глубокому рыхлому снегу. Снежный барс — главным образом “скальный” зверь. Его более всего привлекают скальные обнажения, где снег сдувается ветром или быстро вытаивает на солнечных склонах (на Тянь-Шане их называют "кунгеями"): именно там этому хищнику легче всего охотиться.

Участок обитания ирбиса очень обширен: у сидящего на одном месте хищника очень мало шансов быстро выследить и поймать свою подвижную добычу, потому он вынужден широко ходить. За одну охоту снежный барс успевает одолеть по изрезанным ущельями горам столь длинный маршрут, что человек просто физически не в состоянии выследить за день его путь от одной ночной лежки до другой. А некоторые звери, как это вообще свойственно многим крупным хищникам, ведут себя как истые бродяги, совершая “марш-броски” на многие сотни километров, порой в совершенно не свойственные им места. Так, однажды взрослого самца добыли в северном Прибалхашье, куда он мог попасть только из горных районов, удаленных не менее чем на 600 километров.

В странствиях по своему огромному охотничьему участку ирбис всегда придерживается одних и тех же маршрутов, обходя известные ему пастбища диких козлов. Там, где продолжительное время лежит снег, ирбис протаптывает постоянные тропы, которыми пользуется все холодное (по высокогорным меркам) время года. В одном из ущелий близ Алма-Аты на протяжении ряда месяцев удалось наблюдать, как ирбис спускался в ущелье по одному и тому же распадку вдоль его восточного склона, а через несколько дней в точности этой же тропой возвращался обратно.

Подобно другим высокогорным животным, снежный барс совершает регулярные сезонные вертикальные кочевки. Летом он следует за копытными на высокогорные альпийские пастбища-“джайляу”, весной — в лесной пояс и даже ниже. После обильных снегопадов зверь переходит на солнечные склоны, спускаясь пониже, нередко подходя к аулам. В особо снежные периоды ирбис появляется даже на предгорных равнинах, куда из горных лесов, также спасаясь от снега, выходят кабаны и косули.

Логово ирбис обычно устраивает в пещере или в расщелине среди нагромождений скал, под нависшей плитой. Такие убежища он нередко использует несколько лет подряд. Для временного отдыха эта крупная кошка иногда устраивается в зарослях арчи, под елями, при случае залезает в брошенное гнездо грифа. Судя по обильным остаткам пищи, разбросанным вокруг таких гнезд, они используются снежным барсом неоднократно.

Это кошка очень сильна. В погоне за добычей она совершает прыжки длиной 6-7 метров, с легкостью, фактически без разбега вспрыгивает на скалу высотой до 3 метров. Однажды охотники по следам восстановили охоту барса на медведя-двухлетка. Тот бродил по россыпи, выкапывая корешки, и наткнулся на ирбиса, подкарауливавшего косулю. Мишка с испугу попытался забраться на скалу, но был там схвачен и растерзан.

Несмотря на свои крупные размеры, ирбис не умеет издавать призывного рева, столь характерного для крупных кошачьих, а мурлычет подобно мелким. Это тем более странно, что строение глотки у него такое же, как у тигра или леопарда. Сходна со свойственной мелким кошкам и манера поедания пищи: ирбис сидит, подобрав под себя передние лапы, а не придерживая ими добычу

Снежный барс мало осторожен, от человека укрыться не спешит, но при встрече с ним выказывает поразительную робость и даже раненый на охотника не бросается. Пойманный в капкан,  после первых 2-3 безуспешных рывков зверь сидит смирно, не бьется и не делает попыток освободиться, даже если у него прихвачены только несколько пальцев. Благодаря этой особенности барса, попавшего в капкан, легко взять живым. Один из охотников отвлекает внимание пойманного зверя, а другой подходит сзади, набрасывает на него тулуп или чапан и, навалившись, старается схватить за голову. Затем ирбиса связывают и, приторочив к седлу или положив на волокушу, перевозят в долину — этот с виду грозный хищник даже и не пытается высвободиться.

Основу питания снежного барса повсеместно составляют крупные копытные, обитающие в горах. В верхнем поясе это прежде всего сибирский горный козел, реже архар, ниже в горах — косуля или кабан. Наиболее частой добычей хищника становятся самки и молодые животные. На альпийских лугах и выходах скал он, кроме того, ловит сурков и сусликов, уларов и кекликов, в арчевниках — зайца-толая, фазанов. На домашних животных ирбис нападает редко, обычно в период зимнего многоснежья, когда дикие копытные становятся не столь доступны.

Предпочтение, отдаваемое ирбисом горному козлу, объясняется отнюдь не “гастрономическими” пристрастиями, а особенностями строения и биологии этих копытных. Высоконогие дикие бараны — хорошие бегуны и предпочитают горные плато с пологими склонами, где с легкостью уходят от преследования: крупной, но приземистой кошке за ними просто не угнаться. Козлы же довольно коротконоги, держатся среди крутых скал и ущелий, по которым они не столько бегают, сколько лазают и перепрыгивают с камня на камень. Барс добывает этих копытных скрадыванием. Хищник подползает к животному под прикрытием камней и, когда до животного остается несколько десятков метров, выскакивает из-за укрытия и громадными прыжками быстро его настигает. Реже он прячется за камнями или затаивается на нависающей над тропой скале, подкарауливая идущих на водопой или пастьбу козлов, и оттуда бросается на свою жертву. Не поймав добычу сразу, он обычно прекращает преследование после нескольких прыжков. Очень редко эта кошка пытается все же гоняться за копытными: на одном из заснеженных хребтов Алтая довелось наблюдать ирбиса, гнавшего стадо архаров, состоящее из одних самок, более километра.

Настигнув жертву, ирбис валит ее на землю, хватая передними лапами, после чего разрывает зубами пах или горло, в зависимости от того, за какую часть тела — заднюю или переднюю — ему удалось зацепиться. Убив животное, хищник затаскивает его под скалу или арчу и начинает есть. За один раз он съедает всего 2-3 килограмма мяса, а обильные остатки трапезы обычно бросает, даже не пытаясь укрыть, и больше к ним не возвращается. Этим пользуются разного рода “нахлебники” — грифы, волки, медведи. Впрочем, изредка барс все же остается на отдых подле жертвы, отгоняя от нее назойливых падальщиков.

В отличие от волков и подобно другим крупным кошачьим, ирбис обычно убивает за охоту одно животное, даже если нападает на группу диких козлов или баранов. Только попав в загон, куда на ночь укрывают овец, этот хищник способен загрызть не одну, а несколько жертв. Так, известен случай, когда ирбис, напавший на отару, зарезал 7 овец.

Гон у снежного барса происходит в марте—мае, в это время можно слышать характерные громкие крики, похожие на басистое мяуканье. Котята родятся через 3 месяца, в выводке обычно 2-3 детеныша. Новорожденные размером с небольшую домашнюю кошку, совершенно беспомощные, покрыты очень густым, довольно жестким волосяным покровом, испещренным темно-бурыми пятнами (колец нет). Самец в воспитании потомства не участвует. Уже в начале июля молодые начинают следовать за матерью, в возрасте 5-6 месяцев начинают вместе с ней охотится. Обычно добычу скрадывает все семейство, но решающий бросок делает самка. К самостоятельной одиночной жизни звери переходят к началу следующей весны.

Снежного барса в природе мало. Это обусловлено, в первую очередь, особенностями его биологии и мест обитания. Дело в том, что крупные хищные млекопитающие никогда не бывают многочисленными. А в тех экстремальных условиях, к которым приспособлен ирбис, для жизни большого числа этих крупных кошек просто нет достаточной кормовой базы. Но и человек "приложил руку" к сокращению их численности. Долгое время барса по недоразумению считали опасным и вредным хищником. Несмотря на малочисленность, его разрешали уничтожать круглый год, за добычу даже выдавали премию. Кроме того, всегда был спрос на дорогую шкуру снежного барса. Все это не могло не привести к катастрофическому сокращению численности вида. По подсчетам ученых, на всем пространстве от Алтая до Прибайкалья обитает всего несколько десятков ирбисов. Снежный барс

Ирбис очень легко приручается. Даже взрослый зверь уже через несколько дней после поимки позволяет человеку войти в клетку и погладить его. Взятые молодыми, котята ирбиса становятся совершенно ручными.

В нашей стране снежный барс относится к категории особо охраняемых, включен в "Красную книгу России". Промысел его запрещен, допускается только лицензионный отлов живых зверей для зоопарков. Поскольку, в отличие от леопарда, этот хищник обитает в местах, которые минимально нарушены хозяйственной деятельностью людей, его мало беспокоят. Благодаря этому численность зверя медленно восстанавливается.